太空競賽》NASA最大探測器成功登陸火星 不只找生命證據還要飛無人機

太空

歷時203天的航行,穿越4.72億公里,美國國家航空暨太空總署(NASA)火星探測車「毅力號」(Perseverance)在台灣時間19日凌晨4時55分,成功登陸火星。

毅力號為1997年以來,美國第9個成功降落火星的航空器,也是NASA迄今發射的最大、最新的探測器,為調查火星是否曾經有生命存在踏出重要的一步,毅力號也在登陸後,回傳火星表面照,還俏皮的表示,「我第一次看到我永遠的家」。

毅力號目標找出火星是否曾存在生命

2020年是地球與火星相對接近的年度,去年7月阿拉伯聯合大公國、中國以及美國相繼發射火星探測器,毅力號於2020年7月30日發射,歷經近7個月的飛行,通過傳說中「恐怖7分鐘」的試驗,率先在19日登陸火星。

由於火星距離地球2.05億公里需要11分鐘才能收到訊號,,也就是說從火星大氣頂端到順利降落這短短7分鐘探測器得自主完成,期間還得承受攝氏高達1300度的高溫。

這次NASA更挑戰降落在火星最險峻的位置—耶澤羅撞擊坑(Jezero Crater)科學家推測耶澤羅撞擊坑為河流沖刷的三角洲遺跡,或許會有許多沉積物,因此毅力號此行的目的便是尋找火星上遠古微生物的證據,及研究隕石坑評估火星過往的適居程度,探索時間預計持續到2023年4月甚至更長,而樣本計畫在10年後由NASA與歐洲太空總署(ESA)合作帶回地球。

毅力號成功登陸後,NASA振奮不已。(圖片來源/[email protected]'s Perseverance Mars Rover)

火星萊特兄弟時刻,之後將嘗試無人機飛行

毅力號斥資27億美元,重達1026公斤,相當於是一台小型休旅車。配有立體成像高級相機、岩石分析儀器等,以及2套創新的麥克風,首度接收火星地表的聲音,人類感官再延伸,還有製氧系統(MOXIE),將嘗試從充滿二氧化碳的大氣中製造氧氣,未來可用於人類登陸火星時大規模製造氧氣。

此外,毅力號這次登上火星還有另一個夥伴無人機「機智號」(Ingenuity),因此也被稱為是火星的「萊特兄弟時刻」。

機智號能拍攝不同毅力號的視野也能為毅力號探路,預計在之後與毅力號分離展開飛行測試,若能成功也是人類第一架在火星表面飛行的無人機。

「毅力號」搭載23台攝影機,以及7台科學儀器。(圖片來源/NASA官網)

此刻火星很熱鬧,阿聯、中國加入探索火星的行列

在接收毅力號成功登陸瞬間,監控中心人員振奮歡呼,NASA代理署長史帝夫(Steve Jurczyk)表示,「這是美國與全球太空探索的關鍵時刻之一,可以說是改寫教科書的一刻」。

美國為登陸火星的先驅者,此時此刻,阿拉伯聯合大公國與中國加入火星探索的行列。上週9日、10日阿拉伯聯合大公國的探測器「希望號」(Hope)與中國的「天問一號」相繼成功進入環繞火星的軌道。

希望號雖然沒有登入火星的打算,其任務在針對火星大氣進行研究,揭開火星天氣之謎,此外,這也是有史以來第一個到達火星附近的阿拉伯國家,期盼能藉此鼓舞中東地區的年輕人。

天問一號目前已進入環繞火星的軌道,成為歷史上第6個探索火星的國家,不過,中國的野心更大,希望在這次的火星任務中,完成從美國第一次成功繞行到第一輛探測車(好奇號2012年8月登陸火星)花了半世紀才完成的成果。

因此對天問一號而言,挑戰才正要開始,目前正在評估火星大氣層狀況,預計於5月著陸火星烏托邦平原,NASA指出,登陸火星的成功機率約為50%。

雖說國力競爭延伸到外太空,但如同三座探測器的命名,,在2020年遭逢疫情之際,更顯現出科學家的韌性,每次的太空探索,都是對科學的推進。