科學迷思大破解!金魚的記憶力僅能維持三秒?

書摘

金魚的記憶力很差,這是個被廣為接受的「事實」。甚至還有一則笑話:「他們以為我不介意老是吃同樣的魚飼料,因為我只有三秒鐘的記憶力。哦!好棒喔!我的飼料來了!」

這不是一個好笑話,當然科學和笑鬧並不總是能相得益彰。然而,這則金魚笑話的最大問題在於是(無論你說的是金魚的記憶能持續三秒,還是時下同樣流行的五秒或九秒的版本),這都完全與事實不符。

金魚的記憶力只有3秒鐘,根本不是事實

我曾經在池塘裡養過金魚,每天在同一個地方餵牠們一次。後來只要我一出現在那個地方,魚就會開始在附近轉來轉去,等待食物的到來。如果牠們真的在幾秒鐘後就忘記一切,就不可能到同一個位置等我去餵食了。在2003年,一項大學研究的經典例子展示出每個養過動物的人早已知道的事,普利茅斯大學(Plymouth University)的研究人員訓練魚去壓擠槓桿來獲得食物,這種機制後來改成每天只有一個小時才會有作用。他們證明魚的這種記憶可以持續好幾個月。

2003年顯然在金魚研究這方面有許多重大突破,美澳電視節目《流言終結者》(MythBusters)也在20074播出的節目中進行了魚的記憶實驗。在他們的研究中,金魚會記得色卡和穿越迷宮的路徑至少一個月。而且顯然早在1980年就有論文支持魚類是有記憶的。

(圖片來源/商周出版)

金魚會被冠上失憶罵名,可能是微軟害的?

那麼,為什麼可憐的金魚會被冠上這樣錯誤的失憶罵名呢?就許多資料來看,金魚腦的迷思可能源自於一則電視廣告,但也難以確定是否真是如此(若真有其事,這則廣告的目的是什麼?又是於何時播出的?)。

比較晚近的是發生在2015年,當時微軟在加拿大的分公司發布了一則報告,讓這則古老迷思再度以一種微妙的方式死灰復燃。在這份報告中,聲稱由於我們接觸數位媒體,人類注意力能持續的時間正在下降。

文中指出,在2000年人類的平均注意力持續時間為12秒,但是到2013年已經降到8秒,還說明這比金魚的9秒「平均注意力持續時間」還低。微軟根據的資料來自於一個名為「統計腦」(Statistic Brain)的網站。可惜我們完全無法在這網站之外找到當中任何說法的資料來源。

記憶力與注意力根本毫無關聯

實際上,這種說法具有雙重疑點。首先是關於金魚記憶力的那個錯誤的舊數據(無論是說記憶力可持續三秒、五秒還是九秒),記憶與注意力的持續時間毫無關聯,記憶力完全是另一碼事。而且在2013年,也沒有人主張過人類對事物的記憶只有8秒,因此這些統計數據的比較根本毫無邏輯可言。而且就連那些與人類有關的數字也是錯的。

撇開其他的不談,根本沒有所謂注意力平均時間這樣的東西。就拿看臉書、開車、讀書或看一部引人入勝的劇情片來講,我們放在這上面每一項的注意力完全不同。我們當然比過去更容易分心,但這並不意味著網路的存在破壞了我們對所有事物的注意力。也可以說,我們之所以不會把注意力集中在多數社群媒體上的發文,是因為它們實在沒什麼內容,就只是值得幾秒鐘的時間。

下次若有人老調重彈,提起那條可憐的失憶(或注意力不足)金魚時,你可以胸有成竹地告訴他們這是錯的。也可以調侃那些記者或公關人員,說他們再次在世界上散播了這則關於記憶力的迷思。