Finisar交易案凸顯蘋果想要壟斷AR市場的野心

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蘋果十分看好擴增實境(AR)在智慧型手機上的應用。(圖片來源/Flickr)

近年來蘋果公司(Apple)執行長庫克(Tim Cook)在許多公開場合都一再強調,擴增實境(AR)將是未來智慧型手機的一項重大技術革新,如今該公司顯然也正在採取實際行動來搶佔市場先機!

路透社(Reuters)報導,蘋果在周三(12月13日)宣布與晶片業者Finisar達成協議,將提供3.9億美元的資金協助後者興建新的晶片生產工廠,表面上這雖然只不過是蘋果確保手機零組件供應來源的一項動作,但由於這款晶片乃是手機建立3D繪圖功能的關鍵零組件,而Finisar又是市面上極少數具有量產能力的廠商,因此蘋果此舉的背後,恐怕也凸顯出該公司想要壟斷AR市場的野心。

不可或缺的關鍵零組件

報導中指出,由Finisar在德州興建的這座晶片工廠,未來將用於生產一種名為「垂直腔面射出雷射」(vertical-cavity surface-emitting lasers;VCSELs)的半導體,這種晶片主要用來打造具備3D繪圖能力的3D感測器,對於iPhone X使用的臉部辨識解鎖功能來說是一項不可或缺的關鍵零組件,透過與Finisar的合作,蘋果將可確保VCSELs的穩定供應,並且讓臉部辨識解鎖成為未來蘋果所有新手機的一項標準配備。

不過除了用於臉部辨識解鎖功能以外,其實在蘋果一直以來強調的AR應用領域,3D繪圖能力也扮演著十分重要的角色;所謂的AR是指在螢幕顯示的真實環境中加入虛擬數位物件,並且讓觀看者能夠和這些虛擬物件進行互動,若是3D感測器能夠更精確地測量真實世界的環境,便可以帶出更好的AR體驗效果。

供應量十分有限

先前蘋果已經向應用程式開發商釋出AR開發套件,希望業者能夠開發出在iPhone手機上運作的AR軟體,但實際上卻是硬體上的限制讓蘋果暫時還無法大規模推廣相關應用,最主要就是因為VCSELs在現階段仍是供應量十分有限的一款晶片。

儘管蘋果從未透露該公司現有的VCSELs供應來源,但外界多半都猜測位於美國加州的Lumentum應該是目前的唯一供應商,不過後者在今年上半年曾經遭遇到生產工作上的瓶頸,相信這也是促使蘋果必須尋求另外一家供應商來分散風險的原因之一。

然而由此也帶出另一個值得注意的問題,那就是當蘋果利用自己在手機市場中的龍頭地位,壟斷市面上原本就已經十分有限的VCSELs供應來源後,勢必也將限制其他手機業者在AR相關應用領域的發展腳步,並藉此進一步強化iPhone手機的競爭優勢。

提高安卓手機陣營與iPhone競爭的困難度

長期追蹤蘋果動向的風險投資公司Loup Ventures資深分析師Gene Munster指出,除了Lumentum與Finisar以外,他想不出市面上還有其他能夠量產VCSELs的廠商,因此他認為蘋果與Finisar的合作,除了可以幫助蘋果取得更穩定且成本更低的VCSELs供應來源,同時也會提高安卓(Android)手機陣營在未來與iPhone競爭的困難度

根據報導,在蘋果宣布這項合作案之後,Finisar也特別在聲明中強調,這筆3.9億美元的資金並不是代表一項債權或股權投資,而純粹指的是雙方在未來一段時間預期會產生的業務往來,從這段聲明來看,這份合約應該是指蘋果「承諾」會向Finisar採購3.9億美元的VCSELs晶片,但恐怕也表示Finisar必須將未來生產的VCSELs晶片優先供應給蘋果使用。