蘋果自製微型LED螢幕已見成果 三星、夏普剉咧等

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傳聞蘋果已生產出可以實際應用在Apple Watch的微型LED螢幕。(圖片來源/Flickr)

自從2007年第一支iPhone問世以來,蘋果公司(Apple)靠著一套分工合作、環環相扣的供應鏈系統建立起自己的智慧型手機王國,然而蘋果與供應鏈廠商之間也經常存在既合作又競爭的矛盾關係,其中三星(Samsung)便是一個最明顯的例子;如今有消息傳出,蘋果已自行開發出可以使用在Apple Watch上的微型LED(MicroLED)螢幕試作品,一旦這項技術進入可以量產的階段,勢必會對三星、夏普(Sharp)這些LED與OLED螢幕供應商帶來莫大的威脅。

首次自行開發與製造的顯示螢幕

彭博社(Bloomberg)報導,根據熟知內情的消息來源透露,已經投入相當可觀的資源來研發微型LED技術的蘋果公司,目前正在使用位於加州蘋果總部附近的一座秘密工廠來生產少量測試用的微型LED螢幕,這不但將成為蘋果首次自行開發與製造的顯示螢幕,同時也是該公司近幾年試圖在關鍵零組件上擺脫供應鏈束縛的另一個最新例證。

報導中指出,雖然微型LED螢幕距離能夠正式量產可能還要3到5年的時間,但蘋果在這項技術上取得的重大進展,顯然對於三星、夏普、日本顯示器(Japan Display)與LG顯示器(LG Display)等供應鏈業者將會構成長期的潛在威脅。

在彭博社刊出這篇報導後,相關業者的股價在周一(3月19日)上午紛紛出現下跌走勢,其中日本顯示器一度重挫4.4%,夏普的跌幅最多曾來到3.3%,中國的京東方集團下跌2.7%,而三星的股價也下滑了1.4%。

比OLED更勝一籌

微型LED與三星目前全力發展的OLED技術一樣,屬於一種自體發光的LED,與以往還需要一塊背光面板的傳統LED技術比較起來,微型LED與OLED都具備更輕薄、低耗電與高亮度的優點,但微型LED又比OLED更勝一籌,也因此被業界普遍視為下一代的顯示技術。

根據報導,這項秘密進行中的研發計畫在蘋果內部被賦予「T159」的專案代號,並且由協助開發初代iPhone與iPad觸控螢幕的資深工程師Lynn Youngs負責領導,而在這座距離加州蘋果總部大約15分鐘車程,佔地將近6萬2000平方英呎(約1742坪)的秘密工廠中,共有300名工程師投入微型LED螢幕的研發與製造工作。

與台灣也有相當深的淵源

值得一提的是,蘋果秘密研發微型LED螢幕的計畫其實與台灣也有著相當深的淵源。早在2014年時,蘋果藉由收購了一家LuxVue公司而取得了微型LED技術的相關專利,由於LuxVue的背後股東包含了宏碁、友達、聯發科、奇景光電、晶電等台灣公司,因此該公司原本就已經在台灣建立了供應鏈體系,並且雇用了不少台灣的技術人才,在這樣的背景下,蘋果在收購LuxVue之後便在桃園的龍潭設立了一座專門研發微型LED技術的秘密工廠,這座工廠負責生產少量的微型LED螢幕樣品,然後交由蘋果位於加州的工廠進行進一步的組裝與測試。

消息人士透露,到了去年年底的時候,蘋果的工程師終於生產出可以在Apple Watch上面發揮完整功能的微型LED螢幕,雖然目前距離消費者能夠實際享受到這項技術估計仍有數年的時間,但就過去的經驗來看,這對蘋果仍是一項意義重大的進展,像是去年蘋果推出第一款使用OLED螢幕的iPhone X之前,該公司也是早在2014年時先行在Apple Watch當中採用了OLED這項劃時代的顯示技術。

大好的商機

分析師認為,藉由擁有自家研發的微型LED技術,蘋果將可以在已經進入成熟期的智慧型手機市場進一步脫穎而出,擊敗像三星這樣在顯示技術上居於領先的競爭對手;DisplayMate Technologies創辦人Ray Soneira表示,當其他同業都去花錢購買LED或OLED螢幕時,蘋果卻可以擁有自己的微型LED技術,這對該公司來說無疑會是一個大好的商機。

儘管如此,在蘋果能夠讓旗下產品廣泛採用自家生產的微型LED螢幕之前,相關計畫仍會面臨到許多難以評估的變數,這項工作不僅需要更多新型的生產設備,耗費相當龐大的投資成本,蘋果也可能在遇到發展瓶頸後做出放棄整個計畫的決定,另外如何避免對蘋果與供應鏈廠商之間的關係造成太大的影響,也是該公司需要仔細考慮的地方。